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Les grottes de Jenolan, le joyau enfoui des Blue Mountains

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Cachées au cœur des Blue Mountains, les Jenolan Caves sont les grottes les plus anciennes du monde – et sans doute aussi parmi les plus impressionnantes.

IMG_20180424_173410L’histoire raconte que les grottes de Jenolan furent découvertes par hasard vers 1840 par James Whalan, un éleveur de Sydney, alors qu’il tentait de retrouver un voleur de bétail. Si ce dernier parvint au bout du compte à s’échapper, la découverte que fit M. Whalan valut bien quelques vaches volées : il venait de mettre au jour les grottes les plus vieilles du monde.

Un siècle et demi plus tard, en 2006, une équipe de chercheurs de l’Université de Sydney découvrit en effet que les grottes de Jenolan n’étaient pas âgées de seulement quelques milliers d’années, comme on le pensait jusque là, mais d’environ 300 millions d’années. Autrement dit, ces cavernes existaient bien avant que les dinosaures ne fassent leur apparition sur Terre, et même avant que les Blue Mountains ne sortent de terre.

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Forcément, les cavernes les plus vieilles du monde, juste à côté de Sydney, on ne pouvait pas ne pas aller jeter un œil. Autant vous le dire tout de suite, les Jenolan Caves ne sont pas des plus faciles d’accès : situées au sud-ouest du parc des Blue Moutains, à environ 3 heures de route de Sydney, on y vient seulement en voiture au terme d’une route assez étroite par endroits (voir détails en fin d’article). Les Jenolan Caves ont aussi un prix : entre 42 et 55 dollars par personne selon la grotte visitée.

Cathédrale et chauves-souris

Mais le trajet comme le prix en valent la peine. Les Jenolan Caves formant un réseau sous-terrain très étendu, près d’une dizaines de grottes sont proposées à la visite. Chifley Cave, Imperial Cave, Orient Cave, Diamond Cave, Temple of Baal Cave… Chacune possède ses spécificités, mais stalactites, stalagmites, colonnes calcaires et voiles de pierre sont invariablement au rendez-vous. On a opté de notre côté pour la Lucas Cave, l’une des plus populaires, connue notamment pour sa ‘Cathedral‘. Haute de plus de 50 mètres, cette cavité possède également une acoustique si excellente qu’elle est régulièrement utilisée pour des récitals de chants (ou des mariages, son nom s’y prêtant assez).

IMG_20180424_172708La visite guidée, d’un peu moins de deux heures – là encore, tout dépend de la grotte visitée – est passionnante. On se faufile dans des trous de souris (ou plutôt de chauve-souris, aperçues à plusieurs reprises durant la visite), on débouche dans des grottes gigantesques magnifiquement éclairées, et on reste un peu béat devant la beauté et les couleurs des formations calcaires.

En plus de nous confier à peu près tous les secrets et anecdotes possibles sur les grottes (in english, pas de visites en français), notre guide nous improvise un solo de chant en milieu de visite pour nous prouver la qualité de l’acoustique souterraine. Il nous plonge même quelques instants dans le noir le plus absolu, sensation pour le moins déconcertante.

Bref, une visite au final stupéfiante et variée, et un lieu magique qu’on ne saurait que trop vous recommander d’inclure dans votre prochain road-trip aux Blue Mountains.

Crédits photos : Tom Val


Jenolan Caves

Où : les Jenolan Caves sont situées à environ 1h30 de Katoomba, quelques km après Hampton. Depuis Sydney, comptez environ 3 heures de route : suivez d’abord la direction des Blue Mountains et Katoomba, puis passé Katoomba et l’Hartley Historic Village, prenez à gauche à l’embranchement des Jenolan Caves. La route vous amènera à Hampton puis finalement aux grottes, avec parkings sur place.

Si la voiture ou le van ne sont pas possibles pour vous, quelques compagnies de bus privées font la route depuis Katoomba et Sydney. Plus d’infos ici.

Bon à savoir, il est également possible de loger sur place à l’hôtel Caves House, une grande bâtisse aux allures de chalet suisse située à deux pas des grottes. Réservations ici.

Quand : tous les jours de l’année, de 9h à 17h. Attention, chaque grotte a des horaires de visite guidée différents, et des capacités limitées. L’Orient Cave est par exemple limitée à 25 personnes et ne se visite que deux fois par jour, tandis que la Lucas Cave a jusqu’à 5 visites quotidiennes organisées en week-end, max. 60 personnes. Certaines grottes requièrent par ailleurs une bonne capacité physique. Tous les détails pour chaque grotte sont à retrouver ici.

Prix : entre 42 et 55 dollars par personne selon la grotte choisie, réduction pour les enfants et familles. Le détail .

Réservations : fortement conseillée, en ligne au moins 4 heures avant votre visite, sinon par téléphone au +61 2 6359 3911


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franckprovost
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