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Après la gifle australienne, la France cherche sa voie dans l’Indo-Pacifique

L’annulation brutale du contrat de sous-marins avec l’Australie ébranle la stratégie indo-pacifique de Paris, une priorité de la France qui cherche une voie, avec l’Europe, pour exister dans cet épicentre des tensions entre les géants chinois et américain.

“C’est un coup très dur”, relève le chercheur français Antoine Bondaz, de la Fondation de la recherche stratégique (FRS), pour qui il est “fondamental que cela ne remette pas en cause l’ensemble de la stratégie”.

“Un coup dur pour le président Macron, avec de grosses implications commerciales, qui pourrait pousser Paris à reconsidérer ses partenariats stragégiques avec la sphère anglophone”, estime pour sa part le chercheur du Lowy Institute australien Hervé Lemahieu.

Le président français a fait de l’Indo-Pacifique une priorité dès 2018. Depuis quelques années, tous les yeux sont braqués sur cette immense région qui s’étend des côtes est-africaines aux ouest-américaines, criblée de points névralgiques, économiques ou militaires, et qui abritera 60% de la population et du PIB mondial en 2030.

Une région d’autant plus cruciale que, si les Etats-Unis et la Chine doivent tomber dans le fameux “piège de Thucydide”, théorie qui prévoit qu’un empire dominant doit affronter un empire émergent, il est fort probable qu’elle devienne le théâtre de cette confrontation.

Alors Paris joue sur plusieurs leviers: militaire, diplomatique, économique, et noue des relations privilégiées avec certains pays clés de la région: Inde, Australie, Japon, notamment.

– Essayer de participer –

“En tant que seul pouvoir européen avec des territoires en Indo-Pacifique, des bases militaires permanentes, des capacités sur place et une vision stratégique pour la région, la France essaye de participer au nouveau +grand jeu+ au niveau régional et mondial, et encourage les Européens à être plus mobilisés pour la défense de leurs intérêts dans la région”, résume le chercheur français Nicolas Regaud pour le think tank australien Aspi.

D’autant qu’il n’y a pas d’architecture de sécurité dans cette zone où cohabitent une multitudes d’organisations: Asean, Organisation de Shanghaï, Apec, Quad, etc. Et désormais AUKUS, le nouvel accord Australie, Royaume-Uni, Etats-Unis.

“Nous avons une géométrie très flexible”, euphémise un diplomate d’un pays riverain.

Dans cette polyphonie où grondent “sotto voce” les tambours de guerre, l’ambition française est de ne pas se laisser enfermer dans la bipolarité Washington-Pékin, et leur politique de plus en plus agressive.

“Dessiner une voie médiane, cela nécessite d’abord d’être reconnu comme un acteur légitime”, expliquait récemment au Monde le général François Lecointre, alors chef d’état-major des armées. “Nous sommes des alliés fidèles des Américains, mais nous ne souhaitons pas être vassalisés”.

– Les “poids-moyens” –

Paris essaye donc de déployer des moyens militaires dans la zone, mais mise aussi beaucoup sur des partenariats avec d’importants acteurs de la région.

L’Indo-Pacifique compte “de nombreux +poids moyens+: des pays significatifs qui ne sont ni la Chine ni les Etats-Unis, et qui, en travaillant ensemble, peuvent peser sur l’équilibre de pouvoir”, analyse le chercheur australien Rory Medcalf dans le livre “L’empire Indo-Pacifique”.

La France s’est ainsi rapprochée de l’Inde: vente de Rafale, opérations militaires conjointes dans l’océan Indien, ouverture à la marine indienne de ses bases à Djibouti, aux Emirats, à la Réunion…

Un autre de ces pays sur lequel misait Paris était l’Australie, notamment avec ce contrat désormais caduc. “Il était l’élément central de la coopération franco-australienne”, souligne une source proche du dossier.

Ce revers montre les limites de “se reposer sur trois pays, dont deux sont des alliés des USA (Japon et Australie, ndlr), et tous membres du Quad (une structure USA-Japon-Australie-Inde orientée contre la Chine, ndlr)”, explique M. Bondaz.

“Vu la menace chinoise, la France n’est pas un allié de premier plan pour ces pays. Donc Paris doit chercher d’autres partenariats, comme avec l’Indonésie, la Corée du Sud”, selon lui.

La relation franco-australienne devra elle trouver d’autres voies car “l’Australie reste un partenaire incontournable dans le Pacifique Sud, on ne peut pas changer la géographie”, relève-t-il.

– L’échelle européenne –

Au delà du domaine militaire, Paris joue aussi sur les leviers diplomatiques et économiques, en essayant de stimuler et d’accompagner Bruxelles.

La France a nommé fin 2020 son premier ambassadeur chargé de l’Indo-Pacifique. Elle s’implique et adhère à certaines structures régionales, comme l’an dernier à l’Association des Etats riverains de l’océan Indien (IORA). Economiquement, un des enjeux est de soutenir les petits Etats du Pacifique auxquels la Chine propose son aide pour accroître son influence.

Mais “c’est à l’échelle de l’Union européenne que cela va se jouer”, explique une source diplomatique. L’UE va dévoiler jeudi sa stratégie Indo-Pacifique.

“L’Europe doit être plus présente et active dans la région”, a déclaré mercredi la présidente de la Commission Ursula von der Leyen dans son discours sur l’Etat de l’Union.

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