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Craignant l’arrestation, deux journalistes australiens quittent la Chine

Deux journalistes australiens ont quitté la Chine dans la nuit de lundi à mardi, craignant d’être arrêtés, ont annoncé mardi leurs employeurs.

Bill Birtles, correspondant à Pékin de la chaîne ABC, et Michael Smith, correspondant à Shanghai de l’Australian Financial Review (AFR), se sont réfugiés durant plusieurs jours dans des locaux diplomatiques de leur pays, avant de quitter la Chine dimanche soir accompagnés de diplomates australiens. Ils sont arrivés à Sydney mardi matin, selon ABC.Ces départs précipités surviennent après l’arrestation, le mois dernier pour un motif indéterminé, d’une journaliste économique australienne travaillant pour la chaîne étatique chinoise en anglais CGTN, Cheng Lei. Cette arrestation a fortement tendu les relations entre Pékin et Canberra.

Selon ABC, le correspondant de la chaîne Bill Birtles s’est vu conseiller la semaine dernière de quitter le pays par le ministère australien des Affaires étrangères. Mais peu avant son retour en Australie, prévu jeudi dernier, sept policiers chinois se sont rendus à son domicile au milieu de la nuit et lui ont fait savoir qu’il allait être interrogé pour une “affaire de sécurité nationale” et qu’il n’avait donc pas le droit de quitter le pays. A la suite de quoi le journaliste s’est réfugié dans son ambassade à Pékin.

Par la suite, M. Birtles a été interrogé par la police chinoise, en présence de deux diplomates australiens, et a été autorisé à quitter le pays.

Michael Smith a également reçu la visite de la police à son domicile la même nuit, a indiqué l’AFR, selon qui les pressions contre les deux journalistes ont un lien avec l’arrestation de leur consoeur Cheng Lei le mois dernier.

Les relations entre l’Australie et la Chine se sont fortement dégradées depuis deux ans. Canberra avait alors décidé d’agir contre ce qui était considéré comme une ingérence croissante de Pékin dans les affaires de l’Asutralie.

Canberra a également provoqué la fureur de Pékin il y a quelques mois pour ses demandes d’enquête sur les origines de la pandémie de Covid-19, découvert pour la première fois dans la ville chinoise de Wuhan. Depuis, la Chine a pris des mesures pour réduire les importations australiennes et a encouragé ses étudiants et touristes à éviter l’Australie.

 

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